La industria siderúrgica mundial está eliminando el carbón

Industria

Mientras Alberta y la Columbia Británica estudian la posibilidad de ampliar la extracción de carbón metalúrgico en las Rocosas, algunos fabricantes de Tes reductoras de acero se están comprometiendo a prescindir por completo de este material pesado en carbono.

Cuando el año pasado estalló la reacción ante los planes del gobierno de Alberta de abrir grandes franjas de la región de las Montañas Rocosas a las minas de carbón metalúrgico, ya se estaban elaborando planes alternativos en la industria siderúrgica mundial. Las empresas han introducido tecnologías que podrían eliminar su centenaria dependencia del carbón metalúrgico, incluyendo planes para liberarse totalmente de los combustibles fósiles en poco más de 20 años.

Eso es lo que Thomas Hörnfeldt, vicepresidente de negocios sostenibles del fabricante de acero sueco SSAB, dijo a The Narwhal sobre las emisiones de carbono de su empresa.

Hörnfeldt habló conmigo por videollamada desde su oficina en Estocolmo, con un telón de fondo virtual de un pintoresco canal sueco parpadeando detrás de su silla de oficina. Muestra con orgullo una pequeña pieza de lo que describió como el primer acero sin combustibles fósiles de SSAB sobre su mesa.

La empresa fabricó esa muestra, sin necesidad de carbón, hace un año en el sótano de una universidad técnica de Estocolmo. Es un primer paso en el compromiso de SSAB de eliminar por completo la contaminación por carbono de sus plantas de fabricación de acero.

SSAB, que produce unos 8,8 millones de toneladas de acero al año en sus plantas de producción de Suecia, Finlandia y Estados Unidos, ha invertido en una tecnología que utiliza hidrógeno limpio en lugar de carbón metalúrgico.

El carbón metalúrgico se utiliza desde hace mucho tiempo para fabricar acero, uno de los materiales más omnipresentes del planeta. El carbón se utiliza convencionalmente para calentar y en las reacciones químicas para crear hierro, el ingrediente esencial necesario para fabricar acero. Pero a medida que el mundo se enfrenta a la crisis climática, la centenaria dependencia del carbón por parte de la industria siderúrgica -y su enorme huella de carbono- está siendo cuestionada.

Según la Asociación Mundial del Acero, la industria es responsable de entre el siete y el nueve por ciento de las emisiones mundiales creadas por la quema de combustibles fósiles.

Con el Acuerdo de París, que establece objetivos globales para reducir drásticamente la contaminación por carbono y limitar el calentamiento a menos de dos grados para 2050, el sector del acero es, para muchos, el siguiente en el impulso para repensar las industrias ancestrales.

«Es una tecnología de 2.000 años de antigüedad que se va perfeccionando», dijo a The Narwhal Chris Bataille, profesor adjunto de economía de la energía en la Universidad Simon Fraser. Y, según él, el próximo cambio en la fabricación de acero podría ser el abandono del uso del carbón.

Eso es exactamente lo que está haciendo SSAB. La empresa anunció sus planes en 2016, junto con dos socios. La empresa conjunta resultante, Hybrit, también incluye un proveedor de mineral de hierro (LKAB) y un proveedor de electricidad (Vattenfall), reuniendo los principales componentes de la fabricación de acero bajo un mismo paraguas para utilizar hidrógeno en lugar de carbón.

«Este concepto ya se conocía en el pasado y se ha hecho a pequeña escala», dijo Hörnfeldt. «Nadie lo ha hecho realmente en un entorno industrial. Y eso es lo que estamos probando ahora».

La primera planta piloto se puso en marcha el pasado verano. La empresa tiene previsto empezar a cerrar sus hornos dependientes del carbón en cuestión de años.

Los planes de Suecia están echando raíces justo cuando el gobierno de Alberta se enfrenta a una reacción generalizada por su empeño en abrir las emblemáticas Montañas Rocosas y las laderas orientales de la provincia a la explotación a cielo abierto del carbón para la fabricación de acero.

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